한국전쟁 휴전 60주년 숨겨진 秘史 발굴 특집1:

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해마다 6월은 ‘보훈의 달’로 정하고 있다. 국가와 국민을 위해 희생한 유공자를 기억하는 달이다.
오늘의 대한민국의 번영과 성장은 국가의 부름을 받아 젊은 목숨을 바친 국군장병은 물론 경찰을 포함한 유공자들이 흘린 피의 대가이다. 대한민국이 1948년 8월 15일에 건국하자마자 2년 후인 1950년  6월 25일 북한 공산정권의 남침으로 동족상잔의 3년간의  전쟁은 1953년 7월 27일  휴전조약으로 일시 총성이 멎은 채 올해로 60주년을 맞는다. <선데이저널>은 한국전쟁을 통해 잊혀진 역사의 증언을 담는 특집을 연재한다. 제1편으로 나이 불과 15세에 전쟁에 징집된 변덕인 6.25참전소년병전우회 미주지회장의 이야기를 싣는다. 그는 현재 LA동부 하시엔다 하이츠에 거주하고 있는데 모국 정부가 유공자로 인정하지 않아 지금까지 고국 방문을 하지 않고 있다. 그는 휴전 60주년을 맞아 지난 5년 동안 집필한 자신의 소년병 이야기를 탈고했다.
<성진 취재부 기자> 



변덕인 회장은1935년 9월 황해도 봉산에서 대지주의  막내로 태어났다. 6.25전쟁이 발발한 당시 변덕인 회장은 황해도 사리원 제1중학생으로 전쟁 중에도 학교는 수업을 계속 하고 있었다. 1950년 10월에 들어 극동군사령관 맥아더 명의로 사리원시 반경 6km 밖으로 주민들은 피난하라는 전단이 수송기로 뿌려졌고 곧 이어서 제트기와 B-29폭격기 편대가 사리원 시내와 외각을 맹폭 하였다.
어린 중학생인 변씨는 부모와 함께 구월산을 끼고 북류 하는 재령강 유역 별포라는 마을로 피난했다. 북한 인민군 패잔병들이 군복 또는 평상복으로  재령 강변 둑길을 걸어 북으로 패주 하고 있었다.
이 무렵 구월산을 중심으로 재령군과 봉산군에는 자체 조직된 각 마을 치안대가  북한 패잔병을 습격하여 무기를 확보하고 패주 하는 북한 인민군 패잔병을 공격했다. 재령강 썰물이 빠지면 인민군 시체가 갈대 벌 해감 찌끼에 엉켜 장마철 홍수에 쓸려간 호박덩이처럼 뒹굴고 있었다.













 ▲ 변덕인 회장의 15세 때 모습.

그러나 50년 말에 중공군의 참전으로  UN군은 50년 12월 6일 평양을 철수하면서 후퇴하기 시작했다.
12월 7일 사리원 집 마당에 수북이 쌓인 눈이 바람에 날리고 있었다. 변 씨의 아버지는 해수 병으로 연신 가래를 토해내며 황주목(수소돌 고개) 국도 길에서 후퇴하는 국군 차량에 손을 들어 아들도 함께 태워 줄 것을 사정사정 부탁했다. 그 정성이 받아졌는지 저녁 땅거미가 질 무렵 국군 두 명이 집에 뛰어들어 백미 7가마니를 차에 실었고 어린 중학생은 정신없이 그 차에 올랐다. 그의 어머니가 보자기에 싼 밥을 차에 던져 올리는 순간 차는 쏜살같이 달렸다.
“어… 아버지 오마니….” 어린 중학생 눈에 순간 멀어져 가는 하얀 어머니 치마폭이 깃발처럼 펄럭였다. 아버지 어머니는 이내 그림자로 사라져 갔다. 그 국군차량은 6사단 소속 3/4톤 차였다.
이렇게 떠난 그의 피난길이 영영 부모를 다시 못 볼 이별이 되고 말았다.


부모와 영영 이별


천신만고 끝에 12월 10일 저녁 국군이 서울 남대문 길목에 그를 떨구어 주었다. 어머니가 꾸려준 등짐을 메고 국군이 준 쌀 서너 되가 든 자루를 손에 쥐고 무작정 걸었다.
전란 중에도 서울은 크고 좋았다. 임금이 살았던 덕수궁의 높은 담벼락, 눈에 덮여 솟아 있는 삼각산의 암벽이며 좌우로 낙산과 인왕산이 보이고 남산의 푸른 경치가 좋았다. 하지만 중학생의 눈에 서울은 삭막하고 서럽기만 했다.
그냥 골목길에 들러 어느 집 처마 밑에 쪼그리고 앉아서 추위와 고픈 배를 참아야 했다. 그런 방랑 생활을 하던 어느 날 「마포」 어느 집(빈집)에 들어 잠에 빠졌는데 집주인이라는 50대 여인이 질겁을 하며 ‘나가라’고 소리소리 쳤다. 자정이 되었을까? 집을 나와 밤길을 헤매며 잘 곳이 있을 턱없는 길을 마냥 걷고 있었다. 지쳐서 길에 넘어지고 시궁창에 빠지기도 하면서 뚝 길에 앉아 하늘을 보니 중천에 뜬 달이 뭉개진 구름 속을 지나 북으로 자꾸만 가고 있었다. 다시 일어나 내친 대로 가는데 둑길에 철로가 보이고 후미진 곳에 검은 그림자가 보이는 순간, ‘정지! 손들어!’라는 고함에 손을 들고 섰다.
그의 앞에 다가선 두 검은 그림자, 사정없이 포승으로 묶고 발로 차고 카빈총 개머리판으로 치고……. 어느 건물(경찰서)에 끌려 들어서자 긴 나무의자에 세차게 밀어 앉혀졌다. 공비로 오인되어 철도 경비원에게 체포된 것이다.



경비실에 구금되어 있는데 물을 먹으려다 실수로 식기를 떨어트리는 바람에 경비실 요원이 달려들어 발로 차고 주먹으로 얼굴을 사정없이 쳤다. 눈에 불꽃이 튀며 쓰러졌다. “잘못 했이오, 용서 하시라요.”라며 쓰러진 채 빌었다. 경비원은 멱살을 틀어쥐고 그를 일으켜 세우더니 샌드백을 치듯 주먹질을 해댔다. 붉은 코피가 옷을 물들이고 바닥에도 뚝뚝 떨어졌다. 입술이 터지고 눈에 멍이 들고 귀가 들리지 않았다(이때 우측 고막이 파열되었다). 그는 더 버티지 못하고 드디어 구석 청소상자 옆 모퉁이에 머리를 박고 피투성이 만신창이가 되어 쓰러졌다.
얼마 후 경찰의 조사를 받았다.
“순순히 불면 살려준다. 너 공비지? 빨리 불어…….”
본적, 현주소, 성명, 생년월일, 보호자 등을 물었고, 사실대로 말했다. 북에서 온 피난민이란 것과 밤늦게 철길을 걷게 된 사정을 말했다. 결국에는 철부지 소년(만15세 4개월)임을 알고 난 후에 경찰의 표정이 느긋했다. 다음 날 경찰에서 그의 신병을 인계 받은 치안대원이 그를 트럭에 태우고 중앙청사 앞 이층 목조 건물로 데리고 가서 그를 인계했다. 그 곳은 서울지구 병사구 사령부(지금의 종합청사 자리)였다.
이 날부터 어린 중학생은 병사구 사령부 취사장 가마솥 아궁이에 풍구질하고, 청소하고, 주먹밥을 배식하는 육군 무등병(?)이 되었다. 12월 24일 성탄절 아침, 주위에서 들리는 말이 UN군이 후퇴를 계속 하고 있으며 수도 서울을 내준다는 것, 하루 1천여 명씩 전선으로 보충병을 보내야 하는데 병력 충원이 어렵다는 것 등 이다.


의지와 관련없이 입대


12월 27일 오전 기간 사병이 취사장에 와서 어린 중학생에게 「신상명세서」 용지를 주며 ‘써내라’고 하여 사실대로 써냈다. 당시 취사장에서 일하는 할머니가 그가 신상명세를 써냈다는 말을 듣고 펄펄 뛰며 ‘일선으로 싸우러가는 군인이 된다’면서 취사반장에게 사정사정하며 도와주라고 신신당부했다. 사정을 알아본 취사반장의 말인 즉 미성년자는 징집 해당자가 아니므로 현역군인이 아니고 후방에서 지원하는 방위군, 철도경비, 지게 부대 등으로 보내진다는 것이었다.
그는 오후에 취사장에서 기간병이 시키는 대로 대구로 가는 입영자들이 타고 있는 GMC 트럭을 타고 출발했다. 늦은 밤에 대구 육군 제1훈련소에 도착하여 창고 내에 새끼줄로 칸막이하고 가마니로 바닥을 깔은 곳에 임시 수용되었다.












 ▲  변덕인 회장이 직접 쓴 수기의 한 페이지.
제7교육대로 정식 배정 받은 그는 난방시설이 없는 실내 교육과 야외 훈련 중 추위에 정신을 집중 할 수 없었다. 훈련소 교육기간 중 지독한 기합을 받은 것 외에는 그는 기억이 없다. 교육 중 멀쩡한 훈련병이 혈압이 높다고 빠져나갔고, 신장, 간장, 폐가 나빠 입원을 한다며 슬슬 빠져나갔다.
그는 1951년 1월 중순 보병 7사단으로 전속 명령을 받고 전선으로 출발 전날 손톱, 발톱, 머리털을 깎아 「유물 봉투」에 넣고 군장을 새로 지급 받았다. 그가 속한 3내무반(30여 명)에 미제군화(신품) 2족 나왔고 그 외는 국산 훈련화였다. 교육대장이 제일 나이 많고, 어린 훈련병에게 군화를 지급 하라는 지시를 했다. 그에게 미군 군화가 지급됐다.
전선으로 출발하는 새벽 아침 각 사단에서 보충병을 인수하기 위해 트럭이 연병장에 대기하고 있었다. 그는 7사단 표시가 있는 곳으로 가고 있는데 불현듯 두 명의 기간병이 ‘저쪽으로 가라’고 손짓해서 후미진 울타리 쪽으로 갔다. 다가선 기간병은 “야! 군화 벗어!” 그리고 중고 훈련화를 던져주었다. 그는 그렇게 좋아했던 군화를 벗어주고 그들이 준 중고 훈련화를 갈아 신고는 끈도 매지 못한 채 뛰어 갔다. 명부를 확인한 인솔 하사관이 늦게 온 그를 승차시킨 후 트럭은 훈련소를 빠져나갔다.
트럭은 전선으로 달리고 있었다. 「입영지원서」를 작성 제출한 일도 없고 후방으로 보내진다는 말도 사실이 아니었다. 떨어진 훈련화 끈을 매면서 공포를 느꼈고 어린 중학생은 눈물이 나왔다. 그는 보병 7사단 3연대 2대대 6중대 소총병으로 일선에서 싸워야 했다. 소금국 주먹밥을 먹고도 2년 6개월 동안 키는 6cm나 자랐다. 1953년 7월 27일 양구 전선에서 휴전을 맞았다.  이렇게 해서 15세 중학생은 군인으로 징집된 것이다.








충혼비도 없는 소년병의 애환

1950년 북한의 기습남침으로 대한민국은 풍전등화같이 국가존망의 위기를 맞았다. 이런 위급한 상황에서 나라를 지키겠다는 애국충정으로 무장한 애국 청소년․소녀 1만여 명(추산)이 목숨을 걸고 전쟁터로 나갔다. 당시 나이가 14~17세에 불과했던 중학교 2,3,4학년 남녀학생들이었다. 이들이 바로 6.25전쟁에 참전했던 애국소년ㆍ소녀병들이다.
국방부 군사편찬연구소 6.25전쟁사 제3권(2006. 12월) ‘소년병의 애국충정’이란 제목의 다부동 전투기록에는 “어린 학생 및 소년들이 구국의 일념으로 최후 보루였던 낙동강 방어선 전투에 참전하기 위해 당시 나이가 14세에서 17세 이내로 병역의무 없는 상태에서 쓰러져가는 나라를 지키겠다며 부르지 않았것만, 입대 군번을 받고 져야할 의무도 없것만, 최전선에 배치되어 장렬하게 피를 뿜으며 싸웠다”면서 “18세 이상의 동원령에 의해 소집된 학도병과 같이 최전선에 투입되어 전투를 수행했다”고 기록하고 있다.
당시 국가는 징병의무 적령미달로 미성년인 이들에게 군번과 계급을 부여하고 정규군으로 입대 참전시켰다. 자ㆍ타의에 의해 정규군이 된 소년ㆍ소녀병들은 최후방어선인 다부동전투를 비롯해 여러 전투의 최일선에 참전해 전사자가 3천여 명(확인된 전사자 2,268명)이나 나왔다. 그 이후 3천여 명은 참전후유증으로 한국인의 평균수명도 제대로 누리지 못한 체 세상을 떠났고, 현 생존자는 4748명 정도 인 것으로 알려지고 있다. 이들 생존자들도 80을 목전에 두고 있는 고령으로 대부분 참전의 후유증에 시달리거나 병상에서 병치레로 고통을 받고 있다고 전해진다. 이들에 대한 국가차원의 예우가 형평성에 크게 어긋난다는 지적이다.
미성년자들까지 군인으로 동원했다는 국제 사회의 비난을 우려한 정부는 이들의 존재를 줄곧 부인해오다 지난 2009년에야 공식인정했다. 하지만 소년병들에 대한 관심은 여전히 미흡해 아직 추모비 하나 없다. 현재 국내외로 생존해있는 소년병 출신은 7천여명. 대부분 팔순에 접어든 노인들이다. 





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