‘뜨거운 감자’ 남가주한국학원 폐교 논란 안팎

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학교‧총영사관 ‘폐교 사실 3개월간 은폐’ 의혹

금이번 윌셔사립학교 폐교 조치와 관련해 가장 큰 문제는 폐교에 따른 책임론이다. 지금까지 어느 누구도 폐교 책임에 대하여 분명하게 밝힌 적이 없다. 한국학원의 운영 관리를 총괄해 온 현 이사회가 1차 책임 대상이다. 그런데 지금까지도 학원 이사회는 사립학교 폐교와 관련해 입장 발표가 없다. 반면 이들은 ‘폐교 이후의 조치는 우리 이사회가 알아서 하겠다’는 식이다. LA총영사관은 2차 책임 대상이다. 지금까지 한국정부 지원금(국민의 세금)은 총 349만 달러였다. 현재 한국학원은 법적으로 한국정부에 95만 달러를 빚지고 있다. 일종의 “신용불량자”인 셈이다. 지난 1991년부터 총영사와 교육관은 한국학원의 자동이사로 참여했다. LA동포사회가 3차 책임이다.

충분한 조사 검토없이 무모한 추진

지난 1972년부터 2012년까지 한국학원의 이사회에는 수백여명의 동포사회 지도급 인사들이 이사로 참여해 왔다. 동포사회 한인회장을 포함해 커뮤니티의 경제 사회 교육 등 각계 각층의 원로나 단체장등을 포함 지도급 인사들이 망라됐다. 심지어 대한항공사도 이사로 참여했고, 대부분 한인은행들도 이사로 나섰다. 거의 지난 20여년 동안 윌셔사립학교는 처음 개교 당시 반짝했다가 운영 부실 관리 부실 등으로 서서히 말라가 올해 초 등록 학생 마저 없어 폐교는 당연지사였다. 이는 지난 1999년에 멜로즈 사립중고교 폐교 때와 유사했다. 겁없이 1992년에 사립중학교를 덜컥 개교하고 이듬해 1993년엔 고등학교까지 개교하더니, 1995년엔 민족교육관을 건립하겠다며 700만불 목표액을 거창하게 발표하기에 이르렀다. 또 그 당시 멜로즈 중고교 운동장을 구입하겠다며 한국정부로부터 100만 달러를 지원받고는 운동장을 구입하지 않아, 1996년에 총영사관이 진상 조사와 함께 100만불 회수 통보를 하기에 이르렀다. 그러나 이는 아직까지 반환되지 않고 버티고 있는 실정이다. 여기에 1999년 7월에는 멜로즈 사립중고교를 덜컥 폐교 조치에 들어갔다. “교육은 백년대계”라는 말이 있는데 한국학원 이사회의 졸속 운영은 그야말로 코메디 수준이었다. 당시 이사회는 학원 운영상 구조조정을 한다는 명목으로 1998년 10월 사립중학교를 매각하겠다고 했다가, 그해 12월에 정작 구매인이 나서자 이사회는 3일만에 번복으로 매각을 안하겠다고 했다가 3일 후에는 또 다시 매각 하기로 의결하는등 이사회는 들쑥날쑥했다.

말만 민족교육도장 ‘명칭만 바꾸고…’

문제의 윌셔사립학교는 1998년 6월2일 이사회에서 원래 LA한국초등학교(Hankook Elementary School)에서 개명한 것이다. 멜로즈중고등학교(Melrose Junior/Senior School)는 LA한국중고등학교 명칭을 개칭한 것이다. 그리고 남가주한국학원(Korean Institute of Southern California)을 남가주 한국학교로 개칭했다가 다시 남가주한국학원으로 다시 명칭을 바꾸었다. 이렇게 명칭을 변경하는 조치도 명분이 없는 일이었다. 원래 1972년 무궁화학원에서 시작한 한국학원은 당시 분명히 미주에서 유일한 민족교육 도장이었다. 그 후 오늘날까지 12개 주말학교와 2개의 사립학교를 운영하면서 뿌리 의식과 정체성을 함양시키는 한국의 역사와 문화를 2세들에게 교육시키는 도장이었다. 한편 동포사회도 교회나 단체등에서 제 나름대로의 한글학교나 한국학교등을 운영하기 시작했다. 지금은 시대나 환경이 크게 변화되었다. 문제는 한국학원이 사립학교와 주말학교를 운영하면서 전문적인 교육법인체제로 관리해 나가야 하는데 이에 대한 연구와 제도가 따르지 못했다. 이사장들이 정관에 따라 선출되었으나 한마디로 지난 20년간 누적된 재정 적자에 대한 기본 타개책을 마련 하지 못했다.

초중고 사립학교를 운영하면서 학교법인으로서 받을 수 있는 연방정부와 주정부의 교육지원책에 대하여 제대로 조치도 하지 못했다. 차터스쿨이나 기타 시스템에 대하여도 일반 타학교 운영자 들보다도 학교법인에 대한 정부의 지원책에 대하여 제대로 대책을 마련하지 못했다. 한마디로 이사회는 자신들의 임기때 ‘폐교 조치’나 또는 ‘특단의 개윌셔학교혁’을 하기를 주저했다. 이미 지난 40년 동안 10년 주기로 이사회를 거의 강제로 두 번이나 사퇴시켰다. 그럼에도 불구하고 또다시 안일한 자세로 그렇게 바통을 이어 보내다가 급기야 2018년 들어 학생 등록이 완전히 고갈되자 더 이상 버틸 수가 없었던 것이다. 뒤늦게 총영사관 등이 나서서 공청회를 지난 8월 22일 개최하여 동포사회의 여론을 수렴하는 방안을 논의했는데 이제는 개혁을 앞두고 이사회가 걸림돌이 되고 있는 것이다. 지금 한인 언론들 조차 한국학원 이사회를 대대적으로 물갈이를 해야 한다는 지적을 하기에 이르렀다. 현재 남가주 한국학원 이사진은 지난 9월 26일 새롭게 취임한 심재문 이사장을 비롯해 정희님 전 이사장, 김진희 전 한국학원 교육감, 제인 김 CPA, 김덕순 전 교육감, 김정혜 전 윌튼초등학교 교장, 이정수 전 이사장, 조희영 전 중앙은행 인랜드 지점장, 사업가 이규성씨, 그리고 당연직인 LA 총영사관 박신영 교육영사 등 10명으로 구성돼 있다. 일부 여론은 이사회가 학교 폐교의 책임에서 자유롭지 않다는 것이다. 그럼에도 불구하고 이사회는 ‘우리가 알아서 할테니 지원할 수 있으면 지원해 달라’는 입장이다. 더구나 더 한심한 사태는 지난달 26일 새로 이사장에 취임한 심재문 이사장이 취임한 이후 긴급 사태가 발생했는데도 개인사정으로 한국에 가 오는 11월 초까지 이사장 자리가 유고되어 할수 없이 전임 정희님 전 이사장이 이사장직을 대리하고 있는 실정이다. 이사회가 이지경이니 무엇을 이들에게 기대할 수가 있을까.

학원살리기 ‘공청회’ 여론 수렴 미비

이 바람에 동포사회 여론 수렴등을 받아들이지 않은 채 이사회가 시설 임대 방안 등을 고집하며 자체적으로 “알아서 하겠다”는 식의 이사회의 무책임한 행태에 대한 관련 기관들과 한인사회의 반발이 거세지고 있다. 그래서 4일 오후 6시 30분부터 LA 총영사 관저에서 예정된 한인사회 관계자 간담회는 김완중 총영사를 포함해 전 남가주 한국학원 이사장과 한국학원 후원회장 등을 역임한 홍명기 M&L 이사장이 주축이 되어 윌셔사립초등학교 폐교 이후 학원 시설 활용 방안 해법 모색을 강구할 것으로 보인다. 한 소식통에 따르면 이날 간담회에서는 윌셔사립초등학교 운영과 관련해 문제점 진단, 활용 방안으로 청소년 복합교육문화센터가 추진될 경우 운영 방법과 기금 모금 방안 등이 논의될 예정이라고 한다. 한국학원 측이 지난해 7월부터 한인사회의 의견 수렴 없이 윌셔사립초등학교 임대 방안을 계획해 온 상황에서 총영사관과 홍명기 이사장을 비롯한 몇몇 한인사회 대표들이 이에 제동을 걸고 나선 것이다. 홍명기 이사장은 “앞서 1990년대와 2000년대 윌셔사립초등학교가 어려움을 겪을 때 한인사회 전체가 나서서 300만 달러에 달하는 성금을 마련해 학교를 살렸다”며 “동포사회의 지분이 들어간 만큼 한국학원 이사회 측이 독단적으로 임대 결정을 내리는 것은 적절하지 않다”고 말했다.

홍 이사장은 이어 “윌셔사립초등학교가 최근 몇 년간 급격한 학생 수 감수로 운영에 차질이 있었다는 것을 이해하지만, 이사회 측이 신입생 유치 확대에 실패하고 내부적으로도 운영이 미숙했다는 비판을 피하기는 어렵다”고 지적했다. LA 총영사관 측도 한인사회의 의견을 최우선으로 존중해 윌셔사립초등학교 시설의 향후 활용 방안을 논의해야 한다는 입장이다. 황인상 부총영사는 한국 정부는 1982년부터 1995년까지 13년간 총 349만 달러를 지원했고, 그 외에도 재외동포재단을 통해 매년 주말 한글학교를 지원해오고 있다며 “한국 국민의 혈세와 한인사회의 지원금이 들어간 윌셔사립초등학교는 그 누구보다도 한인 커뮤니티를 위해 쓰여야 한다”고 강조하고 “지난 공청회에서 확인했듯이 한인사회의 대다수는 시설 임대 계획을 강하게 반대하고 있다. 윌셔사립초등학교가 한인 커뮤니티 내 청소년들을 위해 유용하게 쓰여야 할 것”이라고 말했다. 특히 뜻있는 한인사회 관계자들은 윌셔사립초등학교 폐교 사태를 불러온 현 남가주 한국학원 이사회는 이에 책임을 지고 모두 물러나야 하며, 필요할 경우 범 커뮤니티 차원의 대책기구가 마련돼 남가주 한국학원 살리기 해법을 모색해야 한다고 지적하고 있다.

총영사관, 차세대위한 문화센터 추진

한편 김완중 LA 총영사는 24일 한인타운소재 식당에서 기자간담회를 갖는 형식으로 현재 당면한 2개의 큰 과제인 남가주한국학원 사태와 한미동포재단 문제에 대하여 LA총영사 측의 입장을 발표했다. 우선 폐교한 윌셔사립초등학교 건물 활용 방안을 놓고 논의가 수개월 째에 논란을 거듭하고 있는 재단 이사회에 대해서 언급을 했다. 현재 한국학원 이사회에서는 적자 및 앞으로 운영을 위해서는 사학재단에 건물을 렌트해야 한다는 의견으로 좁아지고 있는 상태이나 김 총영사는 건물을 개축해서 차세대 뿌리 교육을 위한 각종 문화센터로 이용해야 한다고 말하며 이사들의 렌트안에는 반대

▲ 남가주한국학원의 윌셔사립학교 폐교 후 대책을 논의한 공청회

▲ 남가주한국학원의 윌셔사립학교 폐교 후 대책을 논의한 공청회

한다고 말했다. 그는 한국학원 이사진들의 논의 내용들을 교육영사를 통해 다 듣고 있으나 동포들의 성금과 한국 정부로부터 지원받은 액수 등 수백만 달러의 도네이션을 통해 건축된 건물을 처리하는데 있어서는 한가지 알아 두어야 할 것은 이사진들은 윌셔사립초등학교 건물 매입에 지원했던 수 많은 동포들과 단체들의 여론들을 무시하면 절대 안된다면서 임대안에 대해서 재고해 줄 것을 바라며 지난 26일 개최된 이사진들의 논의 결과를 검토해 보겠다고 말했다.
그리고 한민동포재단의 문제에 대해서 주 검찰이 임명한 한미동포재단 임시이사회는 김 총영사와 2명의 변호사 등 3명으로 구성돼 있는데, 현재 임시 이사회에서 한미동포재단 정관이 개정 작업 중에 있으며 내달 중, 늦어도 올 연말까지는 개정 작업을 마무리 될 예정이라고 말하고 이번 정관 개정을 통해 감사 시스템 도입을 통한 투명성 확보 및 이해관계를 배제한 중립적인 이사회를 구성 할 것이며 이사회 구성원의 수를 조정해 합리적이고 효율적인 경영관리를 하여 동포사회에 폐단이 되지 않고 이익이 될 수 있는 관리를 할 것이라고 밝혔다.

10월 국정감사에서도 논란 클 듯 

특히 한인회관 건물 관리 및 수익금은 한인사회 모두를 위해 사용할 것이라고 밝혔다. 이와 더불어 차세대 단체들과 협업하여 이사회 구성에 차세대 인사를 최대한 참여시켜 한인사회 발전에 세대를 초월한 인원으로 구성해 한인사회를 주류사회에 함께 도모해 나갈 수 있게끔 구성원의 다양성에도 힘쓸 것이라고 밝혔다. 그동안 한미동포재단 정상화문제에 끊임없는 불미스러운 일이 발생하고 그 일로 인한 법정소송 등이 끊일날이 없었다며 이번 기회에 LA총영사 측과 LA한인회를 비롯한 커뮤니티 모든 단체들도 진정 그들의 설립 목적이 한인들을 위한다는 명분을 내세우고 그 목적을 제대로 지켜 나가지 못하기 때문이라는 의견들이 대다수였으며 이번 기회에 참신하고 진정 동포들을 위한 단체로 거듭나기를 많은 교포들은 소원했다. 동포사회의 ‘뜨거운 감자’로 등장한 남가주한국학원 사태는 어차피 국정감사에서도 논란을 벌일 것으로 보인다.

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